Un Américain emprisonné au Venezuela dit à sa famille qu’il est en « choc total » après la visite d’un responsable de Biden

La famille d’un citoyen américain qui a été pris en otage avec cinq autres dirigeants de leur entreprise, Citgo, a déclaré à NBC News qu’elle était surprise mais reconnaissante qu’un haut responsable de l’administration Biden ait rendu visite aux hommes au Venezuela.

L’envoyé spécial du président pour les affaires d’otages, Roger Carstens, s’est entretenu vendredi avec les familles des anciens PDG d’un « contrôle de bien-être ».

« Il a dit qu’il était impressionné par la force avec laquelle ils ont su se maintenir pendant ces quatre années », a déclaré Carlos Anez, dont le père Jorge Toledo a été arrêté, à propos de la conversation des familles avec Carstens. « Je pense que c’est une étape très importante. »

Jorge Toledo, ancien vice-président de l’approvisionnement et du marketing de Citgo, avec sa femme et ses deux enfants.Avec l’aimable autorisation de la famille Toledo

Carstens est revenu d’une visite au Venezuela vendredi pour vérifier l’état de santé de neuf Américains détenus là-bas.

C’est la première fois en deux ans que vous rendez une visite de ce genre à un haut fonctionnaire du gouvernement américain. Le président vénézuélien Nicolas Maduro a rompu les relations diplomatiques avec les États-Unis en 2019, après que l’ancien président Donald Trump a reconnu le chef de l’opposition Juan Guaido comme président par intérim du pays d’Amérique du Sud. L’ambassade des États-Unis à Caracas a fermé ses portes en mars 2019.

Parmi les personnes détenues à Caracas Six anciens PDG de Citgo qui sont emprisonnés depuis 2017 pour des accusations de corruption résultant d’un échec de l’accord de refinancement de la dette de Citgo. Citgo, dont le siège est à Houston, est une filiale américaine du géant pétrolier vénézuélien Petróleos de Venezuela, ou PDVSA.

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Lors d’un appel téléphonique après la visite avec sa famille, Toledo a déclaré depuis la prison qu’il était « complètement choqué » de voir Carstens.

« Le moral de mon père s’est un peu amélioré avec la visite, ce qui est formidable car il était en panne pendant un certain temps », a déclaré Anez.

« Nous pouvons confirmer que l’envoyé présidentiel spécial pour les affaires d’otages, Roger Carstens, s’est rendu à Caracas pour des discussions sur le bien-être et la sécurité des ressortissants américains au Venezuela », a déclaré un porte-parole du département d’État dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

Les six hommes de Citgo, Jorge Toledo, Tomio Fadel, Jose Luis Zambrano, Alirio Zambrano, Gustavo Cárdenas et Jose Pereira, ont été arrêtés avant Thanksgiving en 2017. Ils ont été convoqués pour une réunion de dernière minute au Venezuela. Une fois arrivés à la salle de conférence du siège de PDVSA à Caracas, des agents de sécurité armés et masqués ont arrêté les hommes.

Les dirigeants de la compagnie pétrolière CITGO, de gauche à droite, Jose Angel Pereira, Gustavo Cárdenas, Jorge Toledo, Jose Luis Zambrano, Tomio Fadel et Alirio Jose Zambrano, se tiennent devant le Service national de renseignement bolivarien à Caracas, Venezuela, sur une photo non datée qu’il a publiée sur Twitter à partir de par des étrangers vénézuéliens. Ministre Jorge Ariza.Ministère vénézuélien des Affaires étrangères via AP .

Les hommes ont été récompensés assignation à domicile deux fois depuis leur arrestation. La première fois a duré deux mois. La deuxième fois, c’était en avril 2021 et ils ont été réincarcérés en octobre le jour même où Alex Saab – un proche allié de Maduro – a été extradé vers les États-Unis depuis le Cap-Vert pour blanchiment d’argent.

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Il y a trois autres Américains en prison. Deux d’entre eux sont d’anciens soldats des forces spéciales américaines Luke Denman et Eran Berry, qui ont été condamnés à 20 ans de prison pour leur rôle dans une attaque ratée sur la plage visant à renverser Maduro, selon les procureurs vénézuéliens.

Le neuvième Marine américain à la retraite Matthew Heath, qui a été arrêté et accusé de terrorisme en septembre 2020 pour avoir prétendument eu un arsenal dans sa voiture.

Un ancien employé du Congrès au courant des négociations précédentes a déclaré à NBC News qu’un facteur compliquant les cas d’Américains emprisonnés est que le gouvernement vénézuélien a été puni à plusieurs reprises, même après avoir fait des gestes de bonne volonté.

L’Américain Joshua Holt a été libéré de prison au Venezuela en 2018 après de longues négociations. Le gouverneur vénézuélien Rafael Lacava a joué un rôle déterminant dans sa libération, s’étant même rendu à Washington, D.C. pour discuter de l’affaire. Quelques mois plus tard, l’administration Trump Lacava puni.

« C’était très malheureux, car il était très coopératif », a déclaré l’employé. Ce que les autorités vénézuéliennes ont entendu des États-Unis était « Donnez-nous ces gens et nous continuerons à les punir ».

Quelques semaines avant les élections américaines de 2020, l’envoyé américain Richard Grenell a rencontré Jorge Rodriguez, un proche collaborateur de Maduro, à Mexico dans le but d’obtenir la libération de Citgo 6. Le gouvernement vénézuélien l’a proposé si les États-Unis abandonnaient leur demande d’extradition. Pour Alex Saab, ils libéreront tous les citoyens américains.

« Je pense qu’il y a eu une bagarre très violente à ce sujet après son retour », a déclaré l’ancien employé. Les États-Unis n’ont pas accepté l’offre et l’administration Biden a remis Saab en octobre.

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« Le gouvernement vénézuélien a le sentiment d’avoir été puni », a déclaré la source.

Le gouvernement de Maduro a également suspendu les négociations avec l’opposition en réponse à l’extradition.

« Mon point de vue est que si les négociations reprennent avec la participation et le soutien des États-Unis pour un règlement négocié entre le gouvernement et l’opposition », a déclaré l’ancien employé, cela contribuerait à créer les conditions pour la libération des prisonniers américains. « 

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Désiré Faure

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