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Quaoar avait un anneau « impossible », puis les astronomes en ont trouvé deux

Quaoar avait un anneau « impossible », puis les astronomes en ont trouvé deux

Les scientifiques ne comprennent toujours pas complètement comment la poussière et le gaz du système solaire primitif se sont fusionnés pour former des lunes et des planètes.

Comme le premier anneau autour de Quaoar, annoncé en février par une équipe d’astronomes, le deuxième anneau se situe au-delà de ce que l’on appelle la limite de Roche. Les matériaux en orbite près de cette distance ont tendance à être déchirés par les forces de marée. Ainsi, un anneau à l’intérieur des limites de Roche aurait tendance à rester un anneau, tandis qu’un anneau de débris à l’extérieur des limites de Roche se fondrait normalement en une lune.

Pour Quaoar, la limite de Roche a été calculée à 1 100 milles. Le deuxième anneau, à une distance de 1 500 miles du centre de Quaoar, est encore plus proche que l’anneau annoncé en février, qui a un rayon d’environ 2 500 miles.

Quaoar (prononcé KWA-wahr, le nom de la divinité créatrice des indigènes Tongva qui vivent autour de Los Angeles) orbite autour du Soleil dans la ceinture de Kuiper, une région de débris gelés au-delà de Neptune qui comprend Pluton.

L’anneau n’est pas visible sur les images du télescope. Au lieu de cela, les astronomes l’ont trouvé indirectement, lorsque des étoiles lointaines sont passées derrière Quaoar, bloquant la lumière des étoiles. De 2018 à 2021, Quaoar est passé devant quatre étoiles, et les astronomes sur Terre ont pu observer des éclipses d’ombre, également appelées éclipses stellaires.

Ils ont également remarqué une certaine atténuation de la lumière des étoiles avant et après le flash de l’étoile, indiquant la présence du premier anneau.

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Une autre occultation s’est produite le 9 août de l’année dernière, et les astronomes ont de nouveau pointé des télescopes, grands et petits, vers Quaoar dans l’espoir d’en savoir plus sur l’anneau.

Les nouvelles observations ont révélé plus de détails, notamment un noyau étroit et dense dans l’anneau d’à peine quelques kilomètres de large, qui est entouré d’un matériau enveloppé plus dispersé. Les notes ont également révélé le deuxième épisode.

Une autre disparition se produira le 13 mai, visible par des télescopes aux États-Unis et au Canada.

« Cet événement comprend une étoile brillante et sera utile pour mieux contraindre la forme du Quaoar, ainsi qu’une bonne occasion d’obtenir plus de détails sur ces deux anneaux remarquables », a déclaré M. Pereira.

Une explication possible des anneaux lointains de Quaoar est la présence de la lune Weywot. La lune a peut-être causé des perturbations gravitationnelles qui ont empêché les particules annulaires de s’accumuler sur d’autres lunes. Les deux anneaux se produisent à des endroits proches de ce que l’on appelle la résonance avec Weywot, et la résonance peut s’avérer plus importante que la limite de Roche pour déterminer si les anneaux se transforment en lunes ou restent des anneaux.

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