Petit Le Mans conclut la saison nord-américaine de sport automobile

Braselton, Géorgie (AP) – Le drapeau à damier n’a pas encore vacillé au Grand Prix d’Amérique du Nord cette saison. Il n’y a encore qu’une course d’étoiles de 10 heures.

La série de voitures de sport IMSA termine sa saison samedi avec la course d’endurance Motul Petit Le Mans à Atlanta Road. Cinq championnats seront décidés sur un circuit tentaculaire de 12 tours de 2,54 milles, dont une bataille en tête-à-tête dans la classe DPi entre les poids lourds Action Express Racing et Wayne Taylor Racing.

C’était la première compétition de vendredi et Taylor Hagler est devenue la première femme à défier le Michelin Pilot lorsque son équipe Brian Hertha Autosport a pris le départ de la course. Kristina Nielsen a déjà remporté deux championnats dans le championnat IMSA de classe I WeatherTech, mais Hagler est la première femme à remporter un titre dans la division inférieure.

En faisant équipe avec Michael Lewis dans la Hyundai n°77, le pilote de 25 ans originaire de Pulverde, au Texas, a aidé Herta à remporter son troisième titre IMSA Pilotes et Equipes consécutif. Lewis est devenu le premier double champion TCR de l’IMSA.

“Être le premier champion est un peu écrasant… J’ai l’impression qu’il va y avoir beaucoup de pression”, a déclaré Hagler. “En grandissant, j’ai regardé Kristina Nielsen et je sais comment je l’ai regardée, et maintenant je pense que les gens pourraient me regarder de cette façon.”

L’événement principal de samedi débutera avec la sélection de superstars de l’IMSA recrutées pour les courses d’endurance. Parmi ceux sur le terrain : les vainqueurs d’Indianapolis 500 Scott Dixon, Alexander Rossi, Simon Pagenaud, Juan Pablo Montoya et Helio Castroneves, vainqueur du titre et quadruple vainqueur.

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Jimmy Johnson, septuple champion NASCAR qui vient de terminer sa saison recrue en IndyCar, a une dernière chance de victoire cette année avec l’entrée du 48e Action Express en collaboration avec Hendrick Motorsports. Action Express appartient au président de NASCAR, Jim France, qui possède également IMSA, et avec Hendrick, il a ajouté le personnel de course d’endurance au nombre de 48 cette saison.

À la tête de l’effort se trouve Chad Knaus, qui a remporté sept championnats avec Johnson et est maintenant vice-président de la compétition chez Hendrik. La voiture a terminé deuxième de la Rolex 24 d’ouverture de la saison à Daytona – une apparence suffisamment solide pour que l’équipe s’engage dans les trois courses restantes de l’IMSA Endurance Cup.

Le numéro 48 a franchi la ligne d’arrivée en troisième place en mars aux 12 Heures de Sebring, mais une mauvaise appréciation du temps de conduite a laissé l’équipe rester dans la classe. L’équipe a terminé cinquième à Watkins Glen en juin.

Knaus a regardé Hendrick Motorsports remporter son 15e titre NASCAR dimanche en provenance de Caroline du Nord, mais maintenant en Géorgie, il veut être en position pour une victoire – soit le premier en 48e, co-piloté par Kamui Kobayashi, Pagenaud et Johnson, ou le n°2. 31 Wellin Ingénierie.

Les pilotes brésiliens Felipe Nasr et Bebo Dirani ont partagé la 31e place toute la saison et ont pris du retard sur Wayne Taylor Racing depuis que Ricky Taylor et Felipe Albuquerque ont remporté la Rolex 24 d’ouverture de la saison à Daytona. WTR a accumulé trois victoires cette saison et Rossi l’a rejoint à Rhode Atlanta, mais la victoire de Nasr et Dirani à Long Beach en septembre les a mis à 19 points du championnat.

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Action Express a ajouté Mike Conway pour la course de samedi, qui pourrait être le vainqueur en terminant premier entre les deux voitures.

Des championnats seront également décernés dans la classe GTLM et la Corvette 3e tête de série gagnera d’affilée avec Jordan Taylor et Antonio Garcia au début de la course. Ben Keating et Mikkel Jensen devraient également gagner une fois qu’ils seront au départ en LMP2, mais les courses LMP3 et GTD sont toutes deux serrées.

Samedi marque la dernière course de la classe GT Le Mans, qui sera remplacée l’année prochaine par GTD PRO – une classe qui devrait amener des constructeurs supplémentaires à l’IMSA dans une compétition entre les équipes GT professionnelles et soutenues par l’usine.

La classe LMDH ne devrait pas débuter avant 2023, mais cette classe a obtenu l’engagement des constructeurs, des équipes et des pilotes que l’IMSA est sur le point d’entrer dans l’âge d’or de la compétition de voitures de sport.

Lorsque le drapeau tombera juste avant minuit samedi, il ne restera que 77 jours avant que les moteurs ne se remettent en marche avec la Rolex 24 #60 à Daytona – l’inauguration officieuse du sport automobile nord-américain.

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Antoinette Lefurgey

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