Les premiers échantillons lunaires il y a plus de 40 ans pourraient changer l’histoire de la lune

Présentation du site d’atterrissage de Chang’e 5.

Centre d’exploration lunaire et d’ingénierie aérospatiale de l’Agence spatiale nationale chinoise

Fin 2020, une capsule spatiale chinoise a livré de nouveaux échantillons de lune sur Terre pour la première fois en près de quatre décennies, et cette précieuse roche lunaire vient de révéler de nouveaux détails sur le compagnon lumineux de notre planète : ses volcans sont vivants et actifs depuis bien plus longtemps que les scientifiques. pensée. .

Alexander Nemchin, professeur de géologie à l’Université Curtin en Australie et auteur de Analytics publié Jeudi dans le magazine Science.

En collaboration avec une équipe mondiale de chercheurs en expansion, Nemchin a découvert que certaines des roches lunaires nouvellement transportées contiennent des fragments lunaires datant de quelques jours plus tard que la chronologie du corps blanc. Ces pièces datent de près de deux éons et sont relativement jeunes. Mais voici l’important : ces mêmes morceaux sont aussi les vestiges d’une éruption volcanique.

En reliant les points, les membres de l’équipe ont réalisé qu’ils cherchaient une confirmation solide que la Lune était vivante si tard dans le jeu.

“Nous devons creuser cela”, a commenté Nemchin. “Nous soulignons que nos vues actuelles doivent être réajustées – des recherches supplémentaires montreront à quel point cet ajustement doit être dramatique.”

Bon retour, Moon Research

La saga a commencé l’année dernière en décembre, lorsque la mission chinoise Chang’e 5 a envoyé un vaisseau spatial pour gratter la surface de la lune et collecter une variété d’échantillons de roche et de poussière pour analyse depuis la Terre. de retour avec Environ 4 livres (2 kilogrammes) de matériel extraterrestre.

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Capsule de retour d’échantillons Chang’e 5

Centre d’exploration lunaire et d’ingénierie aérospatiale de l’Agence spatiale nationale chinoise (CNSA)

tombe en 1976 La dernière fois que des échantillons lunaires ont été apportés pour notre planète natale, une réalisation de la mission Luna 24 de l’Union soviétique. Mais avant cela, les missions Apollo de la NASA étaient sur le chemin de la Terre à la Lune plusieurs fois – Les Croisades sont de retour en images, pierres de lune Les histoires personnelles des astronautes.

“Il y avait un besoin et un motif pour le faire il y a 50 ans”, a expliqué Nimchin. “Puis, Les priorités ont changé Tout le monde est passé à autre chose. Mais maintenant, dit-il, « nous avons à nouveau la lune au point. “

Il souligne que la recherche lunaire est importante non seulement du point de vue de l’astronomie, mais aussi parce que tout effort pour se rendre sur la Lune – ou même toute exploration spatiale – tend à accélérer les technologies qui nous profitent finalement sur Terre.

Un exemple de cette technologie fortuite vient des recherches de physiciens australiens dans les années 1990. Ils ont développé un outil mathématique très complexe dans l’espoir de découvrir les signaux étalés des trous noirs disparus dans l’univers. Malheureusement, ils n’ont rien trouvé – mais leur invention a ouvert la voie à cela Wi-Fi moderne.

Science de la roche lunaire

“Chaque nouvel échantillon nous donne un énorme coup de pouce pour comprendre ce qui se passe, simplement parce que nous en avons encore quelques-uns”, a déclaré Nemchin. “Les échantillons d’Apollo ont été travaillés au cours des 50 dernières années et sont toujours activement étudiés.”

En analysant les roches rapportées par Chang’e 5, Nemchin et ses collègues chercheurs ont d’abord examiné les espèces existantes. En particulier, ils recherchaient des fragments de basalte, qui sont associés à l’activité volcanique.

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Échantillon de sol lunaire CE5CO400 dédié au centre d’étude SHRIMP de Pékin

Centre de crevettes de Pékin, Institut de géologie, CAGS

« Il fallait se faire une idée de la composition chimique des fragments pour pouvoir comparer [them] au grand champ de basalte qui peut être vu depuis l’orbite », et assurez-vous [those] Les fragments représentent ce champ de basalte et ne viennent pas d’ailleurs.

Ensuite, les scientifiques ont confirmé l’âge exact des pièces d’intérêt. L’un des principaux objectifs de l’expédition était de vérifier que ces pièces étaient jeunes. C’est ainsi que les membres de l’équipe s’attendaient à prouver leur hypothèse selon laquelle la lune aurait des volcans actifs plus récemment que les manuels ne le suggèrent.

“Tous les basaltes que nous avions auparavant ont plus de 3 milliards d’années”, a déclaré Nimchen. “Nous avons également identifié de très petits points dans le matériau qui a été éjecté par de très petits impacts – l’effet de fusion – mais il n’y a rien entre les deux. Maintenant, nous avons un point au milieu de l’écart.”

De telles déterminations d’âge sont appelées comptage de cratères, et c’est quelque chose que l’équipe espère continuer à faire à l’avenir afin de proposer un ensemble complet de roches pour cartographier chacune des générations lunaires. Nemchin note également que certaines caractéristiques chimiques intéressantes ont été trouvées dans les échantillons de basalte, notamment une teneur élevée en fer, qui ne se trouve dans aucune autre pièce récupérée de la surface lunaire.

Il dit que davantage de recherches chimiques sur les roches aideront à répondre aux nouvelles questions posées par les nouvelles découvertes de l’équipe, telles que la recherche de La source De la chaleur qui a conduit à l’activité volcanique lunaire il y a quelques milliards d’années.

En fin de compte, le géologue australien affirme: “Ce qui est important pour moi dans tout cela, c’est que nous avons réussi à faire travailler un grand groupe international de personnes sur l’échantillon.”

“D’une certaine manière”, a-t-il ajouté, “dans la situation actuelle où les voyages internationaux sont encore quelque peu restreints, j’ai eu plus d’interactions avec différentes personnes que les années précédentes lorsque nous pouvions faire la navette comme nous le voulions.”

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Jacinthe Poulin

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