Le télescope Webb fait une autre découverte sur une exoplanète lointaine

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Le télescope spatial James Webb a capturé une image moléculaire et chimique détaillée du ciel d’une planète lointaine. Marquer le dernier en premier Pour la communauté scientifique des exoplanètes.

WASP-39b, mieux connu sous le nom de Bocaprins, peut être trouvé en orbite autour d’une étoile à environ 700 années-lumière. C’est une exoplanète – une planète en dehors de notre système solaire – de la taille de la masse de Saturne mais beaucoup plus proche de son étoile hôte, ce qui fait environ 1 600 degrés Fahrenheit (871 degrés Celsius) de gaz à émettre, selon la NASA. C’est « Saturne chaud » C’était l’une des premières exoplanètes examinées par le télescope Webb quand il a commencé ses opérations scientifiques régulières.

Les nouvelles lectures fournissent une analyse complète de l’atmosphère de Bokabrin, y compris les atomes, les molécules, les formations nuageuses (qui semblent être brisées, plutôt qu’une seule calotte unifiée comme les scientifiques s’y attendaient auparavant) et même des signes de photochimie causés par son étoile hôte.

Natalie Batalha, astronome à l’Université de Californie à Santa Cruz, qui a contribué à la nouvelle recherche et aidé à la coordonner, a déclaré. Dans la version NASA. « Des données comme celles-ci changent la donne. »

Les nouvelles données ont fourni le premier signe dans l’atmosphère d’une exoplanète de dioxyde de soufre, une molécule produite par des réactions chimiques déclenchées par l’étoile hôte de la planète et sa lumière à haute énergie. Sur Terre, la couche d’ozone protectrice dans l’atmosphère est créée de manière similaire à partir de la chaleur et de la lumière du soleil lors d’une réaction photochimique.

La proximité de Bucaprinz avec son étoile hôte en fait un sujet idéal pour étudier de telles connexions entre étoiles et planètes. La planète est huit fois plus proche de son étoile hôte que Mercure ne l’est de notre soleil.

« C’est la première fois que nous voyons des preuves concrètes de photochimie – des réactions chimiques initiées par la lumière énergétique des étoiles – sur des exoplanètes », a déclaré Shang Min-tsai, chercheur à l’Université d’Oxford au Royaume-Uni, dans un communiqué de la NASA. « Je vois cela comme une perspective vraiment prometteuse pour faire progresser notre compréhension des atmosphères des exoplanètes. »

D’autres composés détectés dans l’atmosphère de pukaprin comprennent le sodium, le potassium et la vapeur d’eau, confirmant les observations précédentes faites par d’autres télescopes spatiaux et terrestres, y compris le télescope spatial Hubble.

La présence d’une liste aussi complète de composants chimiques dans l’atmosphère d’une exoplanète donne un aperçu de la façon dont cette planète – et peut-être d’autres – s’est formée. L’inventaire chimique diversifié des Bocaprins indique que de nombreux corps plus petits, appelés planétésimaux, ont fusionné pour créer le goliath final d’une planète, à peu près de la même taille que la deuxième plus grande planète de notre système solaire.

« Ce n’est que la première des nombreuses exoplanètes que JWST étudiera en détail. Nous obtenons déjà des résultats très excitants », a déclaré Nestor Espinosa, astronome au Space Telescope Science Institute, à CNN. « Ce n’est que le début. »

Les résultats sont favorables pour suggérer la capacité des instruments de Webb pour les enquêtes sur les exoplanètes. En dévoilant une description détaillée de l’atmosphère d’une exoplanète, les performances du télescope dépassent les attentes des scientifiques et promettent une nouvelle phase d’exploration sur un large éventail d’exoplanètes de la galaxie, selon la Nasa.

« Nous pourrons avoir une vue d’ensemble des atmosphères des exoplanètes », a déclaré Laura Flagg, chercheuse à l’Université Cornell et membre de l’équipe internationale qui a analysé les données de Webb, dans un communiqué. « C’est très excitant de savoir que tout sera réécrit. C’est l’un des meilleurs aspects d’être un scientifique. »

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Jacinthe Poulin

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