Le télescope Webb commence à déverrouiller un écran solaire de la taille d’un court de tennis – Spaceflight Now

Concept d’artiste du télescope spatial James Webb avec la moitié du pare-soleil déployé. crédit : NASA

Le télescope spatial James Webb a volé à plus de 400 000 milles de la Terre, prolongeant l’un des deux sauts vendredi pour commencer à ouvrir le pare-soleil à cinq couches pour la mission. La rampe étant déployée, des travaux sont en cours ce soir pour prolonger l’autre rampe du côté droit.

Les déploiements cruciaux représentent certains des moments les plus impressionnants pour équiper l’observatoire de 10 milliards de dollars pour les opérations scientifiques, après son lancement réussi le 25 décembre à bord d’une fusée européenne Ariane 5.

La NASA a confirmé l’extension réussie du barrage moyen côté bâbord dans une mise à jour peu après 19h00 HAE (0000 GMT samedi).

Les deux bras moyens de protection solaire de Webb sont conçus pour tirer les cinq films d’ombre dans leur forme de losange caractéristique.

Dans une mise à jour vendredi soir, la NASA a déclaré que les équipes au sol avaient commencé à prolonger les deux périodes de protection solaire plusieurs heures plus tard que prévu initialement. L’agence spatiale a déclaré que les contrôleurs de mission du Space Telescope Science Institute avaient pris des mesures supplémentaires pour confirmer que le pare-soleil était complètement immergé avant le début du premier déploiement à mi-parcours.

“Les interrupteurs qui auraient dû indiquer que le couvercle plié n’était pas allumé alors qu’ils étaient censés le faire”, a déclaré la NASA. “Cependant, des sources secondaires et tertiaires en ont fourni la confirmation. Les données de température semblent montrer que le capuchon de protection solaire n’est pas enveloppé pour bloquer la lumière du soleil du capteur, et les capteurs du gyroscope indiquent un mouvement cohérent avec l’activation des dispositifs de libération du capuchon de protection solaire. “

Les couvercles se sont ouverts et ont roulé pour exposer la visière spatiale jeudi, mais les couvercles étaient censés se rétracter davantage au début d’un déploiement à mi-parcours.

“Cette préparation finale pour le début de l’extension à mi-parcours est ce que l’équipe analysait avant le début du déploiement”, a écrit la NASA sur Twitter.

Cinq parties se chevauchant du port, ou du côté gauche, ont commencé à mi-boom vers 13h30 HAE (18h30 GMT) vendredi. La NASA a déclaré que la flèche motorisée avait atteint son déploiement complet à 16h49 HAE (2149 GMT).

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Les responsables ont déclaré à plusieurs reprises que le calendrier de déploiement du Web peut changer en fonction des conditions en temps réel.

Les administrateurs ont décidé vendredi soir d’aller de l’avant avec l’extension de la flèche médiane à droite, et les premières étapes de ce déploiement ont commencé peu après 19h00 HAE (0000 GMT), a annoncé la NASA.

Composé de cinq membranes en kapton fragiles, chacune aussi fine qu’un cheveu humain, le pare-soleil maintiendra les miroirs, les instruments et les détecteurs de Webb dans une ombre constante, permettant à sa température de fonctionnement de chuter à près de moins 400 degrés Fahrenheit. De telles conditions froides sont nécessaires pour permettre à Webb de voir la faible lumière infrarouge des premières galaxies de l’univers à plus de 13,5 milliards d’années-lumière.

La plupart des administrateurs et astronomes de la NASA qui attendent d’utiliser le télescope Webb, le produit de près de trois décennies de développement, donnent la même réponse à propos du moment le plus stressant de la mission : le déploiement du Sunshield.

“Le pare-soleil est l’une de ces choses qui sont de nature presque indéterminée”, a déclaré Mike Menzel, ingénieur des systèmes de mission Webb au Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland. “La NASA a l’habitude d’afficher des poutres dures sur les charnières, car c’est inévitable, vous pouvez déterminer comment elles se déplacent.”

“Parce qu’il existe 40 processus de propagation majeurs différents et des centaines de poulies et de fils, tout cela me rend nerveux et je vais rester complètement déployé”, a déclaré John Grunsfeld, astrophysicien, ancien astronaute et chef de la direction de la mission scientifique de la NASA. depuis 2012. Jusqu’en 2016, période clé dans le développement de Webb.

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Mais c’est la crème solaire qui a attiré le plus l’attention de Menzel lors de la conception et des tests de Webb.

Menzel compare la prédiction du comportement des couches de pare-soleil à la prédiction de ce que la ficelle fera lorsque vous la pousserez sur le dessus d’une table.

Il a dit: “C’est le cas avec les membranes solaires.” “Nous ne pouvons donc pas vraiment anticiper à quoi cela ressemble, mais nous pouvons le restreindre.”

Tout cela se passe lentement, avec des capteurs à travers l’observatoire qui suivent la façon dont les pare-soleil s’ouvrent. Les contrôleurs au sol peuvent faire une pause entre les étapes pour s’assurer que tout fonctionne comme prévu.

Chaque couche du pare-soleil varie légèrement en taille et en forme, et a été créée à l’aide de sections de kapton liées thermiquement avec environ 10 000 couches, selon Crystal Boga, ingénieur en chef des systèmes de vaisseaux spatiaux pour Webb chez Northrop Grumman.

Il y a des bandes de renfort, ou garde-boue, pour contenir les déchirures ou les trous, et les sangles métalliques donnent au kapton un certain soutien structurel.

Les films de la crème solaire sont recouverts d’aluminium et deux des couches externes sont traitées avec du silicone, ce qui donne à la substance semblable à la peau une teinte violette.

Webb dispose de 344 appareils qui devraient fonctionner exactement comme prévu. Parmi ceux-ci, 107 sont des lanceurs à diaphragme, qui sont des déclencheurs non explosifs qui maintiennent les pare-soleil en place pour le tir.

Au total, la séquence de déploiement de la mission repose sur 140 mécanismes de déclenchement, 70 charnières, huit moteurs de déploiement, 400 bobines et 90 câbles d’un quart de mille. Il existe également une gamme de roulements, de ressorts et d’engrenages pour convertir Webb d’une configuration de tir à une configuration opérationnelle.

Avec le pare-soleil en forme de losange, couvrant une zone de la taille d’un court de tennis, les contrôleurs de Webb enverront des commandes à l’observatoire pour tendre chacune des cinq couches sur deux jours – actuellement prévu pour samedi et dimanche.

“Une fois que nous avons retiré la crème solaire, c’est très bien, mais nous devons ensuite la resserrer”, a déclaré Keith Parrish, administrateur adjoint de la NASA pour Webb, dans une interview préalable au lancement. “Les cinq couches ont des points différents autour d’elles où elles se connectent, puis nous allons tirer les câbles à chacun de ces coins pour vraiment serrer le pare-soleil.”

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“La dernière étape est très importante”, a déclaré Pooja. “Nous devons serrer tous les films avec une série de poulies et de câbles pour créer une entretoise entre chacune des cinq couches.”

La tension séparera chacune des cinq membranes de kapton très minces, séparées par quelques centimètres au centre et quelques pieds sur les bords extérieurs. L’espacement conique permet à la chaleur du soleil de se refléter entre les couches, pour finalement rayonner dans l’espace.

Les instruments et le télescope de Webb doivent être extrêmement froids pour les rendre sensibles à la lumière infrarouge. Les astronomes veulent observer l’univers aux longueurs d’onde infrarouges car cela leur permet de voir les plus anciennes galaxies dont les ondes lumineuses ont été étirées par l’expansion de l’univers.

L’astronomie infrarouge révèle également des régions de formation d’étoiles obscurcies par des nuages ​​de gaz opaque et de poussière pour les télescopes qui voient aux longueurs d’onde visibles, le type de lumière que l’œil humain peut détecter.

McCurren, un astronome qui travaille sur Webb depuis les années 1990, a écrit sur Twitter que l’astronomie infrarouge avec un télescope chaud, c’est “comme essayer d’observer visuellement en plein jour avec un télescope fait d’ampoules. C’est possible, mais vous ne verrez pas tamisez très bien les choses.”

Une fois le pare-soleil déployé et tendu, les équipes au sol se concentreront sur la révélation du miroir Webb massif dans toute sa taille et sa forme. Ces événements sont programmés pour la semaine prochaine.

Webb se dirige vers son site d’opérations sur une orbite semblable à un halo autour du point L2 de Lagrange, un point d’équilibre gravitationnel à 1,5 million de kilomètres de la Terre.

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Jacinthe Poulin

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