La planète métallique semble être le monde le plus léger autour d’une autre étoile jamais trouvé

Le sport de recherche d’exoplanètes, ou de planètes autour d’autres systèmes stellaires, a un nouveau champion poids plume – un petit scientifique appelé GJ 367 b avec environ la moitié de la masse de la Terre. L’exoplanète la plus légère trouvée à ce jour, GJ 367 b glisse autour de son étoile mère en 7,7 jours rapides et est exceptionnellement dense, apparemment constituée de fer presque pur.

Appelée “Super Mercure” pour son emplacement et sa composition, l’existence de l’entité légère remet en question des aspects des théories de la formation planétaire. Cela peut être un indice que les microcosmes sont beaucoup plus variés qu’on ne le pensait auparavant.

“C’est tellement merveilleux de trouver une planète comme celle-ci”, a déclaré Diana Valencia, astrophysicienne à l’Université de Toronto Scarborough, qui n’a pas été impliquée dans la découverte. “C’est incroyable.”

GJ 367 b orbite autour d’une étoile rouge froide située à environ 31 années-lumière de la Terre. Les chercheurs ont découvert pour la première fois son utilisation Satellite d’étude des exoplanètes en transit de la NASA (TESS), un télescope spatial qui trouve les mondes proches en mesurant la luminosité de leurs hôtes stellaires lorsqu’ils se déplacent devant la face des étoiles. Parce que cette éclipse produit un petit creux de lumière reçue de l’étoile, les astronomes peuvent l’utiliser pour estimer la taille de la planète.

Le monde nouvellement découvert mesure environ 5 700 milles de large, soit environ les trois quarts de notre planète. Des observations de suivi à l’aide du chercheur de planètes à vitesse radiale à haute résolution (HARPS), un instrument installé sur un télescope de l’observatoire de La Silla au Chili, ont permis aux chercheurs de découvrir sa masse.

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Le détecteur HARPS recherche les minuscules oscillations des exoplanètes qu’il induit sur leurs étoiles mères, qui deviennent plus fortes à mesure que la planète devient plus lourde.

Avec sa masse et son diamètre en main, les scientifiques peuvent calculer la densité de GJ 367 b, ce qui indique qu’elle est loin de la plupart des exoplanètes. Sa taille est plus proche de la Terre ou de Vénus mais sa composition ressemble davantage à Mercure, qui est principalement composé de fer.

“C’est une boule étrange”, a déclaré Christine W.F. Lamm, astronome au Centre aérospatial allemand de Berlin et auteur principal du livre. Papier en dehors du jeudi en sciences.

Comme il est situé près de sa mère, il est toujours possible qu’un côté de GJ 367 b fasse face à l’étoile rougeoyante. Le Dr Lamm a ajouté que les températures du côté du jour augmenteraient d’environ 2 700 degrés Fahrenheit, suffisamment chaudes pour faire fondre les roches et les minéraux, ce qui en ferait un monde de lave potentiel.

GJ 367 b offre aux scientifiques un moyen d’étudier la formation de mondes plus proches des étoiles. La principale théorie expliquant comment un endroit comme Mercure a été créé est qu’au début de l’histoire du système solaire, une planète rocheuse semblable à la Terre s’est formée près du soleil. D’énormes roches spatiales ont ensuite frappé cette entité, dépouillant le monde de sa coquille et de son manteau. ça signifie Mercure est fondamentalement un noyau planétaire géant Asseyez-vous près du soleil de feu.

Le problème avec un tel scénario, a déclaré le Dr Valencia, est qu’il ne fonctionne pas pleinement. Les collisions ont peut-être détruit les couches externes de Mercure primordial, mais le matériau n’irait pas loin. Les roches et les minéraux piégés par la gravité du Soleil resteront à proximité en orbite et finiront par se frayer un chemin jusqu’à la surface de l’objet.

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Le Dr Valencia a déclaré qu’il était possible d’invoquer des circonstances spéciales pour expliquer pourquoi cela ne se produisait pas, mais la présence de GJ 367 b et d’autres éléments similaires signifie que de telles planètes ne sont pas exactement rares.

“Nous devons réfléchir à la façon dont le Mercury Super peut être produit de manière fiable, pas sporadiquement”, a-t-elle ajouté.

Une possibilité est qu’il manque encore quelque chose aux modèles de création planétaire. Des éléments aussi denses que le fer peuvent se retrouver en quelque sorte plus près de l’étoile pendant sa jeunesse, a déclaré le Dr Valencia. Pour l’instant, a-t-elle ajouté, cette idée est encore spéculative, bien que des mondes comme GJ 367 b puissent commencer à pousser les scientifiques dans une telle direction.

L’équipe qui a déjà découvert la petite planète prévoit d’autres observations du système. Ils aimeraient également utiliser un télescope géant pour capter la lumière de GJ 367 b, ce qui pourrait révéler s’il a une atmosphère ou si sa surface est vraiment en fusion.

Détecter des mondes plus grands a toujours été plus facile que de détecter des mondes plus petits, et les chercheurs ont découvert un groupe d’entités géantes ressemblant à Jupiter avec toutes sortes de configurations et de caractéristiques orbitales. Alors que les techniques améliorées des télescopes ont ouvert l’exploration à l’autre extrémité du spectre des tailles, de petits objets exotiques tels que GJ 367 b continuent d’apparaître.

“Il est difficile de se rappeler que ces planètes ont leur propre histoire”, a déclaré Jonathan Fortney, spécialiste des planètes à l’Université de Californie à Santa Cruz, qui n’a pas non plus participé à l’étude. “C’est une autre façon de montrer que les résultats planétaires finaux peuvent être extrêmement divers.”

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Jacinthe Poulin

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