La NASA reporte la mission Vénus en raison de problèmes au Jet Propulsion Laboratory

Représentation d'artiste de la mission Veritas Vénus.

Représentation d’artiste de la mission Veritas Vénus.
image: NASA/JPL

Le Jet Propulsion Laboratory de la NASA a des problèmes de budget, de personnel et de mauvaises communications, obligeant l’agence spatiale à retarder une mission prévue sur Vénus.

Lors de la réunion annuelle de Groupe d’analyse de l’exploration de Vénus Lundi, Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, a qualifié le retard de la mission de « la chose la plus douloureuse que j’ai probablement eu à faire de toute ma vie ». Cependant, Gillies a déclaré qu’en essayant de relever les défis mis en évidence par un comité d’examen indépendant, « il n’y a pas eu de bonnes options ».

la NASA récemment abonné Résultats du comité d’examen indépendant formé ensemble Le sort de la mission de Psyché était décidé. La mission avait raté sa fenêtre de lancement initiale en août 2022 en raison de retards de développement, mais vise maintenant sa date de lancement en octobre 2023 pour étudier un astéroïde riche en métaux. Toutefois, le rapport de la commission d’examen a révélé des problèmes qui allaient au-delà des problèmes qui ont mené à retard respiratoire.

Illustration du vaisseau spatial Psyché.

Une illustration de la mission Psyché, dont le lancement est prévu en 2023.
Clarification: Nasa

Le comité d’examen indépendant a noté qu’il n’y avait pas suffisamment de personnel travaillant à Psyché pour lui permettre d’être achevé à temps, ainsi que des problèmes de connectivité et du personnel travaillant à distance en raison de la pandémie de covid-19. Le Conseil a également noté une charge de travail sans précédent et un déséquilibre entre la charge de travail et les ressources disponibles au JPL.

As a result of these issues, NASA decided to delay the launch of its VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, Spectroscopy) depuis au moins trois ans. « C’est un coup dur et amer pour l’équipe Veritas en particulier, et pour la communauté Venus en général », a déclaré le scientifique planétaire Paul Byrne à Gizmodo dans un e-mail. « Je suis très frustré. »

VERITAS devait initialement être lancé en 2027 pour une mission visant à cartographier la surface de Vénus et à étudier son atmosphère. Son report à 2031 a pour but de permettre aux collaborateurs de Veritas de contribuer aux missions qui battent leur plein dans son développement et de dégager des ressources supplémentaires pour la mission Psyché.

Gleese a également cité l’impact de COVID-19 et la crise d’inflation en cours, affirmant que la NASA n’avait reçu aucun financement supplémentaire pour compenser l’impact financier au cours des deux dernières années. « Je voulais juste noter que nous avons actuellement un budget inférieur à ce que nous avions prévu », a déclaré Gilles.

Elle a ajouté : « Donc, chaque projet qui se prépare à commencer à construire du matériel dit que nous devons obtenir l’argent dans nos budgets cette année-là. Nous en avons besoin maintenant pour pouvoir aller de l’avant et commencer ces premiers achats. Et nous essayons donc de tenir compte ça aussi. »

Les membres de la communauté scientifique de Vénus ont été frustrés par cette décision, en particulier compte tenu du temps qu’ils ont dû attendre pour une mission de la NASA pour faire progresser la science de Vénus. La dernière mission de la NASA vers Vénus, Magellan, a atteint la planète en 1989 et a conclu les opérations scientifiques en 1994. Depuis lors, la NASA n’a pas envoyé de mission Vénus spécialisée. Mais pour le plus grand plaisir des scientifiques qui étudient Vénus, Feu vert de la NASA pour deux missions depuis Vénuset VERITAS et DAVINCI en juin de l’année dernière. DAVINCI est toujours sur la bonne voie pour se lancer en 2029, mais Veritas n’a pas eu cette chance.

« Le retard de trois ans n’est pas beaucoup dans le tableau des fréquences de la NASA pour les missions Vénus, mais les données qui renverront VERITAS sont absolument nécessaires – donc devoir attendre plus longtemps, surtout sans faute de l’équipe VERITAS – semble très injuste », dit Byrne.

Les membres de l’équipe VERITAS qui ont assisté à la réunion ont exprimé leur frustration d’avoir à assumer le poids des problèmes de budget et de main-d’œuvre alors qu’ils ne dépassent pas le budget ou n’ont aucun problème avec le personnel. « Je comprends que vous n’êtes pas responsable des choses qui doivent être évaluées, c’est hors de votre contrôle », a déclaré Gilles en s’adressant à un membre de l’équipe Veritas. « Je peux m’engager envers vous et votre équipe en étant transparent et en travaillant avec vous. »

L’équipe scientifique de VERITAS sera réaffectée à d’autres missions avant de reprendre le travail sur la mission vers Vénus ultérieurement. «Nous fournirons un certain niveau de soutien tout au long du temps d’arrêt pour que l’équipe scientifique continue de se réunir, de continuer à parler et de continuer à réfléchir à Comment pouvons-nous avancer à l’horizon 2024 », a déclaré Gleese.

Il y aura également une évaluation des progrès du JPL vers la résolution des problèmes mentionnés dans le rapport, ainsi que des progrès sur deux missions à venir, Europa Clipper et NISAR de la NASA, dont le lancement est prévu en 2024. » Leur lancement, les implications financières de cela seraient , j’irais jusqu’à dire, presque désastreux », a déclaré Glaese.

La mission Psyche a été conçue pour détecter l’origine d’un astéroïde de 140 miles (226 kilomètres) de large, mais son retard a déjà révélé plus que prévu par la NASA. « J’ai entendu dire qu’il y avait de sérieux problèmes de personnel au JPL, mais c’est vrai dans de nombreux endroits en raison de la pandémie de COVID-19 et d’autres problèmes », a déclaré Byrne. « Mais je n’avais aucune idée à quel point les choses allaient mal. »

Suite: La NASA n’a pas de plan pour abandonner la station spatiale en cas d’urgence

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Jacinthe Poulin

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