La NASA publie de nouvelles images de Jupiter

Alors qu’elle cherche des réponses sur l’univers et ce que cela signifie pour les origines de la Terre, la NASA a annoncé vendredi une multitude de découvertes sur Jupiter. Et les scientifiques ont ramené à la maison le ton interstellaire de la route.

Le vaisseau spatial Juno collecte des données sur l’origine de la plus grande planète du système solaire – qui pourrait contenir plus de 1 300 Terres. Parmi ses découvertes récentes figurent des images de l’intérieur de l’anneau de la planète, une carte de son champ magnétique, des détails de son atmosphère et une triple bande sonore de vols d’engins spatiaux autour de l’une de ses lunes.

Mais ce n’est pas exactement une chanson, ni même visible à l’oreille humaine.

Les émissions radio enregistrées par Juno ne sont pas ce qu’une personne entendrait si elle se rendait à Jupiter – l’espace est un vide et ne transporte pas d’ondes sonores comme l’air sur Terre. Mais la sonde, qui a survolé l’espace, a capté des émissions électriques et magnétiques, que les scientifiques ont ensuite transformées en sons. Il s’avère qu’il orbite autour de Ganymède, l’une des lunes de Jupiter et le plus gros satellite du système solaire, un peu comme R2-D2.

Juno, lancé par la NASA en 2011 et commençant à orbiter autour de Jupiter en juillet 2016, est le huitième vaisseau spatial à visiter Jupiter et le premier à explorer sous l’épais manteau gazeux de la planète géante. Il a résisté aux températures extrêmes et au rayonnement dangereux de Jupiter pour arpenter ses pôles nord et sud, se balançant malgré le manque de soleil sur ses panneaux solaires.

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Découvrir les secrets des travaux de Jupiter pourrait faire la lumière sur l’évolution d’autres planètes et la formation du système solaire lui-même, a déclaré Scott Bolton, chercheur principal de la mission Juno.

“Nous essayons de comprendre d’où nous venons, comment nous sommes arrivés ici”, a déclaré Bolton au Washington Post. “Et l’acheteur est une grande partie de cette histoire.”

Pour atteindre cet objectif, le vaisseau spatial a survolé la planète géante, cartographiant son champ magnétique. La mission, qui a récemment terminé sa 38e orbite, a été prolongée cette année pour ajouter des vols vers les lunes de Jupiter, comme celui de juin qui a conduit à la bande originale de Ganymède. Bolton a déclaré que le son représente une expérience immersive lors des voyages de la mission à travers la lune pour la première fois en plus de deux décennies.

Juno a également découvert que la planète est bombardée par de petites mais puissantes particules de Mars. La gravité de Jupiter agit comme une passerelle qui pousse les micrométéorites hors de son orbite – de la même manière qu’elle aurait pu effrayer d’autres planètes anciennes en dehors du système solaire.

Les scientifiques préparent actuellement les détails de l’anneau de Jupiter. Tout comme Saturne et Uranus, la géante gazeuse a un faible anneau de poussière créé par deux de ses lunes. Le vaisseau spatial l’a déjà examiné depuis l’intérieur de l’anneau – une observation qui a permis aux chercheurs de voir la constellation de Persée sous un angle différent.

“Ce qui m’impressionne toujours, c’est que nous finissons par découvrir toutes sortes de choses auxquelles nous ne nous attendions pas”, a déclaré Jack Conerney, chercheur principal adjoint de Juno.

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Jupiter est différente des huit autres planètes de notre système solaire. La planète est constituée d’éléments gazeux et liquides à l’exception du noyau rocheux. Entourée d’électrons, de protons et d’ions rebondissant rapidement autour de Jupiter, la couverture nuageuse de Jupiter contient une couche d’hydrogène métallique liquide. Son noyau reste un mystère, mais les scientifiques pensent qu’une variété d’éléments diffus plus lourds que l’hélium se trouvent au centre. Cette formation ouvre la voie à une dynamo – ou source de champ magnétique – a déclaré Connerney, astrophysicien au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland.

Le résultat, a-t-il dit, est “des aurores incroyables, ou des dépôts massifs d’énergie”. Un peu comme notre propre aurore, mais mille fois plus lumineuse.

À l’aide des données générées par Juno, Connerny et son équipe ont pu cartographier le champ magnétique de Jupiter. Leur étude a également révélé que le mouvement de la dynamo provient de l’hydrogène métallique sous une couche de gouttes d’hélium.

L’intérieur de la planète est également dynamique. Il tourne toutes les 10 heures et transporte des jets de vents déchaînés qui donnent à Jupiter ses tourbillons à la Van Gogh. Dans les latitudes méridionales, la Grande Tache Rouge est essentiellement un ouragan qui a été observé depuis l’époque de Galilée. Mais les scientifiques ont trouvé une autre tache massive : la Grande Tache Bleue.

Le Great Blue Spot “est vraiment une anomalie magnétique”, a déclaré Connerny. Son nom ne vient pas de sa couleur mais de la façon dont les lignes de champ magnétique sont tracées – en bleu sport lorsque vous allez sur la planète. Il fournit également des indices sur le fonctionnement de la planète.

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“Nous avons déjà détecté un changement significatif depuis le début de la mission Juno en 2016 jusqu’à maintenant”, a-t-il déclaré. “Nous avons détecté un changement de champ magnétique équivalent à une dérive vers l’est depuis la Grande Tache Bleue dans le temps, très lent d’environ quatre centimètres par seconde mais suffisamment rapide pour orbiter autour de la planète dans environ 350 ans.”

La Grande Tache Bleue est entraînée par les courants-jets de Jupiter – un schéma qui montre que les vents de la planète s’étendent beaucoup plus profondément qu’ils ne le pensaient à l’origine. Bolton, le chercheur principal de Juno, a découvert que la découverte de l’anomalie pourrait faire la lumière sur l’une des plus grandes questions auxquelles les scientifiques espèrent répondre : comment fonctionne l’atmosphère de Jupiter ?

“C’est vraiment la première fois que nous voyons un champ magnétique affecté par l’atmosphère”, a-t-il déclaré. “Cela montre vraiment que son atmosphère profonde est très dynamique, bien plus qu’on ne le pensait.”

Révéler les secrets de Jupiter, a déclaré Bolton, est une expérience humiliante – cela peut nous faire sentir comme de petits points mais aussi nous rappeler tout ce qu’il nous reste à explorer.

« Tout au long de l’histoire, nous nous sommes souvent considérés comme le centre de tout, parce que, dans un sens, vous regardez vers l’extérieur à partir de vos yeux et de votre esprit », a déclaré Bolton. “Mais il y a beaucoup de choses là-bas.”

Jacinthe Poulin

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