La bouée de sauvetage économique de l’Amérique du Sud, le fleuve Paraná, s’amenuise

ROSARIO, ARGENTINE – Le pêcheur s’est levé tôt un matin, a vérifié les bidons de carburant de son petit bateau pour s’assurer qu’il en avait assez pour la journée et s’est mis en route sur le fleuve Paraná, filet de pêche à la main.

La promenade était une perte de temps. Le fleuve, la bouée de sauvetage économique de l’Amérique du Sud, s’est rétréci de façon spectaculaire au milieu d’une grave sécheresse, et ses effets nuisent aux vies et aux moyens de subsistance le long de ses rives et au-delà.

“Je n’ai pas attrapé un seul poisson”, a déclaré Juan Carlos Garraty, un pêcheur de 68 ans, en montrant des plaques d’herbe qui poussaient là où se trouvait l’eau. « Tout est sec.

Le débit réduit dans le Paraná, à son plus bas niveau depuis les années 1940, a bouleversé les écosystèmes sensibles de la vaste région qui s’étend à travers le Brésil, l’Argentine et le Paraguay et a laissé des dizaines de communautés à la recherche d’eau douce.

Dans une région fortement tributaire des fleuves pour la production d’électricité et le transport des produits agricoles qui sont l’un des piliers des économies nationales, le déclin des deuxièmes plus grands fleuves du continent a également nui aux entreprises, augmentant les coûts de production d’énergie et de transport.

Les experts disent que la déforestation en Amazonie, ainsi que les modèles de précipitations modifiés par le réchauffement climatique, contribuent à alimenter la sécheresse. Une grande partie de l’humidité qui se transforme en pluie qui alimente les affluents du Parana dans la forêt amazonienne provient de l’endroit où les arbres libèrent de la vapeur d’eau dans un processus que les scientifiques appellent “rivières volantes”.

Les épidémies de déforestation ont perturbé ce flux d’humidité, affaiblissant les cours d’eau alimentant les grandes rivières du bassin et transformant le paysage.

“C’est plus qu’un simple problème d’eau”, a déclaré Lucas Michaud, membre de l’Association argentine des avocats de l’environnement basée à Rosario. Les incendies fréquents transforment les forêts tropicales riches en ressources en savanes, a-t-il déclaré.

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Bien que le niveau de l’eau varie selon les endroits, la rivière Paraná est maintenant en moyenne à 10,5 pieds en dessous de son débit normal, selon Juan Poros, un expert de l’Institut national de l’eau géré par le gouvernement argentin qui étudie la rivière depuis plus de trois décennies.

La situation risque de s’aggraver au moins au début du mois de novembre, qui marque le début de la saison des pluies dans la région, mais la sécheresse pourrait durer plus longtemps. Les experts disent que le changement climatique a rendu difficile la réalisation de prévisions précises.

Les événements extrêmes tels que les sécheresses affectant une grande partie de l’Amérique du Sud deviennent “de plus en plus fréquents et intenses”, a déclaré Lincoln Alves, chercheur à l’Institut national brésilien de recherche spatiale qui a travaillé sur le dernier rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat.

L’Argentine a déclaré fin juillet un état d’urgence de six mois pour la région du fleuve Paraná, décrivant la crise comme la pire depuis 77 ans. Les représentants du gouvernement se disent surpris.

“Nous n’avons jamais pensé que nous atteindrions les niveaux que nous sommes actuellement”, a déclaré Gabriel Fox, qui dirige l’équipe qui coordonne la réponse d’urgence du gouvernement à travers le pays. “Nous n’étions pas préparés à cette urgence.”

M. Fox a déclaré que la plus grande priorité du gouvernement est d’aider les près de 60 villes le long de la rivière qui ont un niveau d’eau dangereusement bas.

À Parana, une ville riveraine à 200 km de Rosario, une pompe qui fournit 15 % de l’eau à la ville de 250 000 habitants a récemment cessé de fonctionner car le niveau d’eau était trop bas. Leonardo Marcelli, le coordinateur technique des services d’eau de la ville, a déclaré que les responsables de la ville devaient trouver une solution rapidement.

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Le long de la rivière, les niveaux d’eau plus bas affectent la vie quotidienne.

Pour Luciano Fabián Carrizo, un adolescent de 15 ans qui vit à El Espinillo, la même communauté insulaire fluviale que M. Garate, le pêcheur, la disparition soudaine des eaux signifie qu’il doit désormais marcher deux heures pour se rendre à l’école. Le trajet était de 15 minutes en bateau.

De l’autre côté du fleuve, à Puerto Rosario, l’un des ports de la ville, les autorités ont dû étendre les flèches des grues de plus de six pieds pour atteindre les navires, a déclaré Gustavo Nardelli, un administrateur du port.

Et dans le centre-ville de Rosario, Guillermo Wade, chef de la Chambre des activités maritimes et portuaires, fait des calculs frénétiques chaque matin pour voir combien peut être chargé sur les cargos sans risquer de trébucher le long des parties peu profondes du fleuve.

Les navires transportaient 26% moins de cargaison que d’habitude. M. Wade craint que ce chiffre n’atteigne 65% plus tard cette année si les pires prévisions se réalisent.

« Nous passons à côté d’une énorme quantité de marchandises », a déclaré M. Wade.

Les armateurs augmentent également les coûts pour compenser le risque de chute en eaux peu profondes.

Le tarif moyen du fret a plus que doublé depuis mai, passant de 15 000 $ par jour à 35 000 $, selon Gustavo Idegoras, président de la Chambre Ciara-Cec qui représente les entreprises d’exportation de céréales.

Le fleuve Parana, peu profond, a augmenté le coût d’exportation des produits agricoles d’Argentine de 315 millions de dollars entre mars et août, À la discrétion de la Chambre de commerce de Rosario. Plus de 80 pour cent des exportations agricoles du pays, dont la quasi-totalité du soja, la plus grande culture commerciale du pays, emportent le fleuve jusqu’à l’Atlantique.

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Les pénuries d’eau augmentent également le coût de l’énergie pour l’Argentine et le Brésil, car des barrages peu performants obligent les gouvernements à s’appuyer davantage sur des sources d’énergie plus chères.

Le Náutico Sportivo Avellaneda, club fluvial au bord de la rivière à Rosario, a dû renforcer les piliers qui risquaient soudainement de s’effondrer. Les voiliers et les petits yachts ont été échoués.

“Cette section a généralement quatre mètres d’eau et est maintenant complètement sèche”, a déclaré Pablo Criolani, président du club. “Nous n’avons jamais pensé que quelque chose comme ça pouvait arriver.”

Les scientifiques disent que ce type de sécheresse est susceptible de devenir plus fréquent à l’avenir et d’entraîner des changements dans l’écosystème local qui pourraient s’avérer irréversibles.

“Ce n’est peut-être pas la nouvelle normalité, mais c’est une nouvelle situation qui ne sera plus rare”, a déclaré Walter Collechon, hydrologue à l’Université fédérale de Rio Grande do Sul au Brésil.

Certains reprochent à l’Argentine, le géant voisin de l’Argentine, d’avoir vidé les agences de protection de l’environnement et le gouvernement cherchant à faciliter l’extraction de terres et le développement en Amazonie.

“C’est grâce à la catastrophe qu’ils mènent au Brésil. Ils ont tout coupé”, a déclaré Gabriel Caliguri, un pêcheur de 50 ans d’El Espinillo. « Qui ne serait pas en colère à ce sujet ? »

Viviana Aguilar, une retraitée de 60 ans qui a ramé le long du fleuve Parana pendant plus de deux décennies, a du mal à croire à quel point le paysage a changé au cours de l’année écoulée alors que des îles ont émergé là où il n’y avait que de l’eau auparavant.

“C’est l’humanité qui met la nature en danger”, a-t-elle déclaré.

Manuela Andreoni a contribué au reportage de Rio de Janeiro.

Désiré Faure

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