Esclave d’un père fondateur des États-Unis, elle a cherché la liberté en France

Abigail est associée à la famille Guy depuis au moins 1776, bien que rien dans la déclaration d’indépendance de cette année-là n’ait changé son statut. Index des registres de l’esclavage à New York Il mentionne comment le père et le grand-père de John Jay ont investi dans la traite des esclaves à New York, et John Jay lui-même a détenu au moins 17 personnes au cours de sa vie. En 1779, Abigail se retrouve dans un voyage qui sillonne les anciennes routes de la traite négrière, accompagnée de la famille Guy lors de son départ pour l’Europe.

Leur groupe s’est arrêté à la Martinique, une colonie sucrière française dans les Caraïbes dirigée par des travailleurs esclaves, où Guy a acheté un garçon nommé Benoit, qui l’a accompagné au centre diplomatique de Guy à Madrid, l’ancienne capitale de l’Empire espagnol. En 1782, les Guys étaient en route pour Paris, le centre d’un empire dans lequel le commerce des esclaves et un système de plantation impitoyable remplissaient les coffres des familles dans les villes portuaires françaises. L’esclavage a lié les Amériques et l’Europe avec une négligence officieuse mais impitoyable au XVIIIe siècle.

Lorsque Jay se rend à Londres en octobre 1783, sa femme Sarah et son neveu Peter Jay Munro dirigent les affaires de la famille. Abigail a fréquenté Mme Jay, surtout après avoir donné naissance à trois enfants loin de chez elle. Sarah Jay a écrit à propos de son appréciation pour sa mère: “L’attention et les preuves de dévouement que nous avons reçues d’Abby, demandez, et vous les aurez absolument appréciées, vous ne pouvez pas imaginer à quel point elles nous sont utiles.”

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A Paris, la solitude met une pression particulière sur Abigail. Elle était la seule famille Jays esclave d’Amérique, elle avait très peu d’amis et elle aspirait au retour de ses proches de l’autre côté de l’Atlantique. Seulement plus tard, en 1784, James Hemings arriva à Paris et fut réduit en esclavage par Thomas Jefferson. La sœur de James, Sally, a suivi en 1787, mais Abigail, décédée en 1783, n’a jamais eu l’occasion de rencontrer ces esclaves américains qui vivaient également à Paris.

Au printemps 1783, Mme Jay écrivit à sa sœur Kitty : « Abe va bien et sera heureux de savoir si elle est toujours la maîtresse de son mari. Nous avons appris qu’Abigail était loin d’être une personne chère pour elle, un mari, et elle craignait que ces relations aient pu s’éroder au cours de ses années de séparation.

Léonard Lachapelle

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