Ce n’est pas la chaleur, c’est l’humidité qui a fait tomber le Starliner de Boeing

Zoom / Le vaisseau spatial Boeing Starliner qui sera lancé sur l’Orbital Flight Test-2 est vu au Kennedy Space Center de la NASA en Floride le 2 juin 2021.

Nasa

Des responsables de la NASA et de Boeing ont déclaré mardi avoir retiré avec succès deux vannes du vaisseau spatial Starliner et les avoir expédiées au Marshall Space Flight Center en Alabama pour une analyse plus approfondie.

L’examen médico-légal – les deux valves seront examinées à l’aide de diverses technologies, y compris un scanner – fait partie des efforts continus de Boeing pour diagnostiquer le problème de valve « bloquée » qui a causé l’avortement du vol d’essai sans pilote du Starliner le 3 août. Plus de cinq heures restantes dans le compte à rebours pour lancer, au cours d’une procédure de routine, 13 des 24 vannes contrôlant le flux de l’oxydant tétroxyde de diazote à travers le module de service de l’engin spatial ne tourneront pas entre fermées et ouvertes.

Les efforts de diagnostic initiaux sur la rampe de lancement n’ont donné aucun résultat, de sorte que la fusée et le vaisseau spatial Atlas V ont été renvoyés dans une installation d’intégration. Après plus d’inspections et de tests là-bas, les ingénieurs ont décidé de “démonter” le vaisseau spatial et de le renvoyer au bâtiment de traitement des vaisseaux spatiaux de Boeing au Kennedy Space Center. Cela a finalement conduit à une dissection plus poussée de la voiture et à la suppression de nombreuses soupapes.

Humidité corrosive

Michelle Parker, ingénieur en chef de l’espace et du lancement de Boeing, a déclaré lors d’un briefing avec des journalistes mardi que la société avait une hypothèse très forte sur ce qui n’allait pas. À un moment donné au cours de la période de 46 jours où le vaisseau spatial a été ravitaillé – et lorsque les valves ont été retrouvées bloquées – de l’humidité a dû atteindre le vaisseau spatial. Cette humidité se combine avec l’oxydant et produit de l’acide nitrique, initiant le processus de corrosion.

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Parker a déclaré que les points de rosée sur le site de lancement étaient élevés en août, et bien que le véhicule ait été conçu pour fonctionner dans l’humidité de la Floride, il existe des preuves physiques que l’humidité est le coupable. Les ingénieurs de Boeing et de la NASA veulent maintenant essayer de recréer la réaction corrosive dans des conditions de test similaires afin qu’ils puissent être sûrs de la cause première et des contre-mesures qu’ils mettent en œuvre.

La société et la NASA continueront d’opérer en Floride, en Alabama, et sur le site d’essai de Boeing à White Sands, au Nouveau-Mexique. Tout cela prendra un certain temps, a reconnu John Vollmer, directeur du programme Boeing Commercial Crew. Il a déclaré que Boeing visait désormais le “premier semestre” de 2022 pour le vol d’essai sans pilote du Starliner. (Une source a déclaré à Ars que la date “Non avant” était mai 2022.)

Cette mission est officiellement appelée Orbital Flight Test-2, ou OFT-2. La société vole OFT-2 à ses propres frais, 410 millions de dollars, après qu’une mission Starliner sans équipage en décembre 2019 ait trébuché en raison de problèmes logiciels. Les techniciens et les ingénieurs de la société ont travaillé longtemps et durement après le vol d’OFT-1 pour réparer le logiciel, seulement pour que ces nouveaux problèmes matériels soient apparus lors des vérifications du jour du lancement sur la plate-forme début août.

La NASA espère que Boeing pourra embarquer et piloter le Starliner afin qu’il puisse disposer d’un deuxième système de lancement, ainsi que du Crew Dragon de SpaceX, pour transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale. En supposant que Boeing termine l’OFT-2 en toute sécurité, Vollmer a déclaré que la société et la NASA aimeraient disposer d’environ six mois pour examiner les données et se préparer à un vol d’essai habité. Cela mettrait la date de lancement la plus rapprochée possible de la première mission Starliner transportant des astronautes à la fin de 2022. De manière plus réaliste, la mission pourrait ne pas voler avant le début de 2023.

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Après ce vol, la NASA certifiera le Starliner comme étant prêt pour des vols d’astronautes réguliers et pratiques.

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Dans le cadre de son programme d’équipage commercial, la NASA a demandé six missions “post-certification” à SpaceX et Boeing. SpaceX a terminé avec succès sa mission de test habitée en 2020, et sa troisième mission certifiée en équipage, Crew-3, devrait être lancée vers la Station spatiale internationale le 31 octobre. Une quatrième et une cinquième mission devraient suivre en 2022.

Lors de la conférence de presse de mardi, le responsable du programme d’équipage commercial de la NASA, Steve Stitch, a déclaré que l’agence négocie des vols supplémentaires pour SpaceX – et peut-être pour Boeing. Il a déclaré que les détails de la prolongation de ces contrats pourraient être annoncés dans les prochains mois. Compte tenu des questions discutées mardi, il semble désormais possible que SpaceX achève son contrat initial de six missions avant que Boeing ne lance sa première mission certifiée. Mais Stich est convaincu que Boeing y arrivera.

“Je n’ai aucune raison de croire que Boeing ne réussira pas à exploiter le Starliner”, a déclaré Stitch. “Nous allons résoudre ce problème, puis nous aurons deux systèmes de téléportation comme nous le souhaitons.”

Jacinthe Poulin

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